• Colonel By News

Bell, Let’s Talk About the Hypocrisy Behind Your Mental Health Campaign

Emma Bainbridge

05/02/2021


(Bell, 2021)


Anyone frequently using social media for the past few years can surely remember the day, every January, where their feed is suddenly flooded with people reposting the Bell Let’s Talk video to raise awareness about mental health issues. As part of this initiative to facilitate conversations about mental health, Bell Canada has pledged to donate 5 cents to mental health initiatives every time someone watches their official video. With many public figures participating, the campaign has been praised for helping to break the stigma surrounding mental health. However, a look at their relationship with Ontario prisons exposes its hypocritical nature.


In 2013, Bell signed a contract with the province of Ontario making them responsible for providing phone service at Ontario prisons. As part of the contract, the provincial government receives a monthly commission from Bell’s prison revenues. Bell claims that they charge inmates the same rates as they would for residential customers, but critics have accused them of charging extremely high rates for long-distance calls. Considering that many inmates are placed in jails far away from their community and the current COVID-19 pandemic, this puts a lot of financial strain on both them and their families. One woman reported having accumulated a phone bill of $6000 in three months from calling her incarcerated son. Inmates were also only permitted to call landlines, not cell phones, a further obstacle to contacting loved ones.


This contract is antithetical to Bell’s image as a champion of mental health. A large proportion of inmates experience mental health problems, their incarceration often being a direct result of an inability to get the help they need. As the prison system focuses on punishment rather than rehabilitation, these issues are often exacerbated. Phone calls are a lifeline— it’s often their only way to contact loved ones and legal representation, and gather information about the outside world. Bell has no competitors, meaning that they can drive the price up as high as they please, despite knowing that inmates rely on these services for their mental wellbeing.


Last February, a class action lawsuit was issued against Bell Canada and the Province of Ontario for charging exorbitant fees to people placing and receiving telephone calls from Ontario correctional facilities. The case argues that the rates Bell imposed on phone calls to and from these facilities are unreasonable and that the Ontario government profiting off of this scheme is unconstitutional. The two main goals of this lawsuit are to secure reparations for individuals affected and to change the behaviour of the accused parties. The case is currently in the certification stage, awaiting a judge to decide if it should appear in court as a class action.


Thanks to advocacy from community organizations such as the Criminalization and Punishment Education Project and the Toronto Prisoners Rights Project, the Ontario government decided not to renew its contract with Bell in 2020. Although some restrictions have changed, unfortunately, many of the fundamental issues with the Bell contract have carried on under its successor, Synergy Inmate Phones. Bell still holds a contract with federal prisons.


If Bell really does care about mental health, why are they denying some of the most vulnerable members of society basic human rights? Why are they profiting off of a correctional system that imprisons and punishes people with mental health issues instead of giving them the support they need? After considering these questions, it’s hard to see Bell Let’s Talk day as anything other than a shallow publicity stunt.


*Note: There is a lot more information on this topic than I could fit into 600 words. I encourage readers to do research of their own, starting with the sources below, to learn more!



FRANÇAIS


Bell, parlons de l’hypocrisie derrière votre campagne de santé mentale


Emma Bainbridge

05/02/2021 Si vous fréquentez les médias sociaux, vous vous souviendrez sûrement du jour en janvier où votre flux Instagram est rempli de gens qui partagent la vidéo Bell Cause pour la cause. Dans cette campagne avec le but de faciliter les discours à propos de la santé mentale, Bell Canada a promis de donner cinq sous aux initiatives en santé mentale chaque fois que quelqu’un utilise leur mot-clic ou regarde leur vidéo officielle. Beaucoup de personnalités publiques y participent et la campagne est reconnue pour aider à diminuer la honte au sujet de la santé mentale. Pourtant, en observant sa relation avec les prisons en Ontario, la campagne semble assez hypocrite.


En 2013, Bell a signé un contrat avec le gouvernement de l’Ontario qui leur donnait la responsabilité de s’occuper des services d’appels dans les prisons ontariens. Selon le contrat, le gouvernement reçoit une commission mensuelle du revenu. Bell affirme que les tarifs pour les détenu.es sont les mêmes que leurs tarifs publics, mais les détracteurs l'accusent d’imputer des frais très élevés pour les appels à longue distance. Plusieurs détenu.es sont envoyé.es aux prisons loin de leur communauté, alors eux et leurs familles sont soumises à beaucoup de pression financière. Une femme a même accumulé une facture téléphonique de $6000 en trois mois en appelant son fils incarcéré. De plus, les détenu.es peuvent seulement appeler des numéros de ligne fixe et non de cellulaire, un autre obstacle pour contacter leurs proches.


Ce contrat est contradictoire avec l’image de Bell comme champion de la santé mentale. La plupart des détenu.es souffrent de problèmes de santé mentale et leur confinement est souvent le résultat d'un manque de soutien. L’emphase sur la punition et non la réhabilitation aux établissements pénitentiaires fait que ces problèmes sont aggravés. Les appels téléphoniques sont vitaux parce qu'ils sont souvent la seule manière de contacter leurs proches et leur représentant légal ainsi que d’acquérir de l’information sur ce qui se passe à l’extérieur. Comme il n’y a pas de compétition, Bell peut charger n’importe quelle tarif, sachant que les détenu.es dépendent de ces services pour leur bien-être mental.


En février, un recours collectif a été lancé contre Bell Canada et la province de l’Ontario pour imputer des tarifs immodérés sur les appels téléphoniques aux établissements pénitentiaires en Ontario. Il fait l’argument que ces tarifs sont injustes et que c’est inconstitutionnel que le gouvernement en profite. Cette poursuite a deux buts: la compensation pour les individus affectés et un changement de conduite de la part des accusés. La poursuite est actuellement dans la phase de certification, ce qui veut dire qu’elle attend à ce qu’un juge décide si elle peut être présentée aux tribunaux.


Grâce à la mobilisation des associations communautaires comme Criminalisation and Punishment Education Project et Toronto Prisoners Rights Project, le gouvernement de l’Ontario a décidé d’abandonner son contrat avec Bell lors de sa terminaison en 2020. Pendant que quelques règlements ont changé, pour la plupart, les problèmes fondamentaux continuent sous la compagnie remplaçante, Synergy Inmate Phones. Bell retient encore un contrat avec les prisons au niveau fédéral.


Si Bell valorise vraiment la santé mentale, pourquoi est-ce qu’il refuse des droits fondamentaux aux plus vulnérables de notre société? Pourquoi gagne-t-il un profit en travaillant pour un système qui emprisonne et punit ceux et celles qui souffrent des problèmes de santé mentale au lieu de leur offrir de l’appui? En réfléchissant sur ces questions, c’est difficile de voir la journée Bell Cause pour la cause comme étant autre chose qu’un coup publicitaire.


Sources

(2021). Bell Canada Prison Calls Class Action. Sotos Class Actions. https://sotosclassactions.com/cases/current-cases/bell-canada-prison-calls/


(2021). Bell Let’s Talk. Bell Canada. https://letstalk.bell.ca/en/


(2021, January 28). Bell Let Prisoners Talk Email Zap. Criminalization and Punishment Education Project. https://cp-ep.org/bell-let-prisoners-talk-email-zap/


(2020, January 14). L’Ontario veut changer le système téléphonique des prisons. Radio-Canada. https://ici.radio-canada.ca/nouvelle/1473220/prisons-telephone-payants-bell-sante-mentale


Aquino, G. Lee, A. Dobson, L. (2021, January 28). Bell, let’s talk about the prison industrial complex. Spring Magazine. https://springmag.ca/bell-lets-talk-about-the-prison-industrial-complex


Trinh, J. (2017, February 24). Province gets ‘kickback’ from inmates’ collect calls, lawyer says. CBC News.

https://www.cbc.ca/news/canada/ottawa/ontario-government-bell-jail-inmate-collect-call-commissions-1.3997146


White, P. (2020, January 30). A mom’s $6,000 phone bill in three months: The push to rein in Ontario’s costly prison phone system. The Globe and Mail.

https://www.theglobeandmail.com/canada/article-activists-see-injustice-in-high-cost-of-phone-calls-from-ottawa-area/#:~:text=Bell%20Canada%20holds%20the%20contract,make%20the%20phone%20system%20free.

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